Por que uma girafa tem um pescoço longo? Os cientistas responderam à eterna pergunta

Durante séculos, as pessoas foram atormentadas pela pergunta: como as girafas adquiriram um pescoço longo? Os cientistas estão prontos para respondê-lo parcialmente: um pescoço alongado foi herdado por esses animais de seus ancestrais que viveram no planeta há 16 milhões de anos.

No curso da pesquisa, os cientistas examinaram as vértebras cervicais de 71 animais, incluindo a girafa moderna, seus parentes e parentes antigos. Verificou-se que duas espécies: Prodremotherium elongatum (o ancestral das girafas modernas que existiam 25 milhões de anos atrás) e Canthumeryx sirtensis (também uma girafa que viveu na Terra há cerca de 16 milhões de anos), tinham pescoços alongados.

Os cientistas descobriram - onde as girafas têm um pescoço comprido?

Esse estudo é um dos primeiros ao comparar o pescoço das girafas, seus parentes e ancestrais, para ver como a estrutura dos animais mudou ao longo do tempo.

"Estávamos muito curiosos para chegar ao fundo da verdade: de quem e como as girafas tinham um pescoço longo, porque é sabido que seus ancestrais não possuíam essa característica", diz Nikos Solonias, pesquisador sênior do professor de anatomia da Universidade Técnica de Nova York. O trabalho inclui amostras de 11 espécies animais, 9 das quais estão extintas e 2 existentes são girafa e ocapi.

Os cientistas se concentraram na terceira vértebra cervical de cada espécie e compararam amostras de animais atuais com seus ancestrais. Os seres humanos, como as girafas, têm sete vértebras cervicais, mas, diferentemente de nós, os primeiros têm significativamente mais (25,4 centímetros de comprimento).

Depois de Canthumeryx, um ancestral que viveu 16 milhões de anos atrás, a árvore genealógica foi dividida em dois ramos. Os pesquisadores descobriram que em um galho, quatro pescoços passavam por pescoço curto, e essa tendência continuou por muito tempo. Okapi, com o pescoço curto, fica deste lado do pedigree.

Em outro galho da árvore genealógica em consideração, há espécies com pescoço alongado. Um ponto de virada ocorreu cerca de 7 milhões de anos atrás, quando a frente de cada vértebra começou a aumentar em comprimento, ajudando a alongar o pescoço de espécies como Samotherium major, um membro da moderna família de girafas. Então, há 1 milhão de anos, já em espécies diferentes, há uma tendência de alongar as costas de cada vértebra cervical, o que também provocou um aumento no comprimento do pescoço das girafas atuais.

Em outras palavras, um estudo dos restos dos antigos ancestrais da família Giraffidae fez os cientistas entenderem que o pescoço alongado se desenvolveu por milhões de anos desproporcionalmente, a parte anterior da vértebra foi esticada primeiro e depois pelas costas. Os cientistas agora sabem que o pescoço da girafa evoluiu para o estado que estamos vendo hoje há pelo menos 16 milhões de anos.

Mas continua sendo um mistério, o que levou a Mãe Natureza a dar esse passo? Há especulações de que pescoços longos ajudaram os animais a alcançar árvores altas, das quais outros não eram capazes. Talvez essa fosse a vantagem dos machos durante o período de acasalamento; em regra, durante o acasalamento, eles cruzam a cabeça e batem o pescoço um contra o outro, e as fêmeas escolhem o vencedor como parceiros. De um jeito ou de outro, ambas as opiniões merecem atenção.

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